Depressed teen with disability

Many Teens With Disabilities Have Mental Health Issues. Here’s How to Help Them.

By Bonnie Lane, guest blogger

A recent survey of adolescents and young adults by Common Sense Media found some disturbing trends when it comes to mental health.

By and large, the young people surveyed are pessimistic about their futures, bored in school, disillusioned with politicians, and — perhaps most importantly — they don’t think their mental health is … well, healthy. And unfortunately, teens with disabilities are up to five times more likely to suffer from mental, emotional, and behavioral health disorders than teens without disabilities.

Children attribute their mental health issues to social media, bullying, and the internet in general. As a consultant for families of loved ones with mental illness, I can attribute some of the issues to self-medication, which can turn into substance use and abuse.

Adolescence and young adulthood are critical times in the development of mental well-being or mental illness. According to the National Institutes of Health, studies have found that roughly half of all lifetime mental disorders start by the mid‐teens and three‐fourths by the mid‐20s. Severe episodes are usually preceded by less severe ones, which can easily be overlooked or explained away by hormonal changes, school pressures, and emerging sexuality.

There’s always hope. Parents and guardians who pay attention to signs of mental distress and take action can often help their loved one emerge stronger, healthier, and more resilient.

Symptoms of Mental Distress or Mental Illness

Signs and symptoms of mental distress or mental illness in adolescents can vary dramatically with the individual. Any significant changes in eating — either too little or too much, or a greater desire for sweets — can be a sign of depression.

Parents may also observe other changes that look like symptoms of depression, including:

  • Changing sleep patterns: trouble getting out of bed or staying up too late
  • Worse hygiene and cleanliness
  • Problems with keeping their personal space habitable
  • Difficulties keeping up with school
  • Not hanging out with friends
  • Skipping school
  • Opting out of family activities

Every adolescent or young person does one or more of these things at some point. But it’s important to pay attention to patterns of behavior that seem to last for a significant period of time.

Common causes of depression in adolescents can stem from hormonal or brain chemistry changes, social detachment, or losing a friend group. Significant life changes in a family, such as divorce, a new baby, remarriage, the onset of a blended family, or moving to a new community or school, can cause mood dysregulation.

The death of a beloved relative, friend or significant adult in the child’s life can also lead to depression.

What You Can Do

Research has shown that talking through emotional distress with a trusted friend or therapist can be helpful. (Freud didn’t call it “the talking cure” for nothing.)

But young people often find it difficult to express feelings of depression. When asked about it, they frequently will respond with “I’m fine” or “leave me alone.” It’s not that they don’t want to talk about it; it’s simply that they don’t have the words.

I like to use different tools to override their inability to express themselves. You can ask a child what color they feel like —  blue for sad or yellow for happy perhaps. They can also characterize their feelings in terms of food: spicy (angry, anxious), bland (blah), or sweet (happy or content).

If a child is expressing a feeling of sadness or anxiety, a parent can dig deeper, looking for underlying causes. But don’t try to be your child’s therapist.

Sometimes their feelings are fleeting and will go away relatively quickly after they adjust to new situations or circumstances. Children tend to act differently at school than at home, so ask teachers if they notice any changes.

Take all of this information and your concerns to your child’s primary care physician. The doctor can perform a screening and, together, you can decide whether therapy is warranted. The U.S. Preventive Services Task Force says there’s modest evidence that screening all adolescents between 12 and 18 for depression is beneficial.

Most importantly, be patient and calm. Your child will recognize your anxiety and feed into it. By contrast, if you’re calm, loving,  and supportive, you’re letting them know you’ll get through this together.

Bonnie Lane is Principal Consultant with The Family Support Services in Northbrook, IL, specializing in supporting families of loved ones with mental illness. She is a graduate of National Louis University with master’s degrees in both developmental and counseling psychology. She is also a certified mediator and domestic violence counselor.

Muchos Adolescentes Con Discapacidades Tienen Problemas de Salud Mental. He Aquí Cómo Ayudarlos.

Por Bonnie Lane, bloguera invitada

Una encuesta reciente realizada entre adolescentes y adultos jóvenes por Common Sense Media encontró algunas tendencias inquietantes en lo que respecta a la salud mental.

En general, los jóvenes encuestados son pesimistas sobre su futuro, se aburren en la escuela, están desilusionados con los políticos y, quizás lo más importante, no creen que su salud mental sea… bueno, saludable. Y desafortunadamente, los adolescentes con discapacidades tienen hasta cinco veces más probabilidades de sufrir trastornos de salud mental, emocional y conductual que los adolescentes sin discapacidades.

Los niños atribuyen sus problemas de salud mental a las redes sociales, el acoso e Internet en general. Como consultor para familias de seres queridos con enfermedades mentales, puedo atribuir algunos de los problemas a la automedicación, que puede convertirse en uso y abuso de sustancias.

La adolescencia y la edad adulta temprana son momentos críticos en el desarrollo del bienestar mental o de la enfermedad mental. Según los Institutos Nacionales de Salud, los estudios han encontrado que aproximadamente la mitad de todos los trastornos mentales en la vida comienzan a mediados de la adolescencia y tres cuartas partes a mediados de los 20 años. Los episodios graves suelen ir precedidos de otros menos graves, que pueden pasarse por alto o explicarse fácilmente por los cambios hormonales, las presiones escolares y la sexualidad emergente.

Siempre hay esperanza. Los padres y tutores que prestan atención a los signos de angustia mental y toman medidas a menudo pueden ayudar a que su ser querido surja más fuerte, más saludable y más resiliente.

Síntomas de Angustia Mental o Enfermedad Mental

Los signos y síntomas de angustia mental o enfermedad mental en adolescentes pueden variar dramáticamente según el individuo. Cualquier cambio significativo en la alimentación (ya sea muy poco o demasiado, o un mayor deseo de comer dulces) puede ser un signo de depresión.

Los padres también pueden observar otros cambios que parecen síntomas de depresión, que incluyen:

  • Cambio de patrones de sueño: dificultad para levantarse de la cama o quedarse despierto hasta muy tarde
  • Peor higiene y limpieza.
  • Problemas para mantener habitable su espacio personal
  • Dificultades para mantenerse al día con la escuela.
  • No salir con amigos
  • Absentismo escolar
  • Optar por no participar en actividades familiares

Todo adolescente o joven hace una o más de estas cosas en algún momento. Pero es importante prestar atención a los patrones de comportamiento que parecen durar un período de tiempo significativo.

Las causas comunes de depresión en adolescentes pueden deberse a cambios hormonales o en la química cerebral, desapego social o pérdida de un grupo de amigos. Los cambios importantes en la vida de una familia, como el divorcio, un nuevo bebé, un nuevo matrimonio, la aparición de una familia mixta o el traslado a una nueva comunidad o escuela, pueden provocar una desregulación del estado de ánimo.

La muerte de un familiar querido, un amigo o un adulto importante en la vida del niño también puede provocar depresión.

Lo Que Puedes Hacer

Las investigaciones han demostrado que hablar sobre la angustia emocional con un amigo o terapeuta de confianza puede resultar útil. (Freud no la llamó “la cura del habla” por nada).

Pero a los jóvenes a menudo les resulta difícil expresar sus sentimientos de depresión. Cuando se les pregunta al respecto, con frecuencia responden “Estoy bien” o “déjenme en paz”. No es que no quieran hablar de ello; es simplemente que no tienen palabras.

Me gusta utilizar diferentes herramientas para anular su incapacidad para expresarse. Puede preguntarle a un niño qué color le apetece: azul para triste o amarillo para feliz, tal vez. También pueden caracterizar sus sentimientos en términos de comida: picante (enojado, ansioso), insípido (bla) o dulce (feliz o contento).

Si un niño expresa un sentimiento de tristeza o ansiedad, los padres pueden profundizar más y buscar las causas subyacentes. Pero no intente ser el terapeuta de su hijo.

A veces sus sentimientos son fugaces y desaparecerán relativamente rápido después de que se adapten a nuevas situaciones o circunstancias. Los niños tienden a actuar de manera diferente en la escuela que en casa, así que pregunte a los maestros si notan algún cambio.

Lleve toda esta información y sus inquietudes al médico de atención primaria de su hijo. El médico puede realizar una evaluación y, juntos, pueden decidir si se justifica la terapia. El Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU. dice que hay evidencia modesta de que realizar pruebas de detección de depresión a todos los adolescentes entre 12 y 18 años es beneficioso.

Lo más importante es tener paciencia y estar tranquilo. Su hijo reconocerá su ansiedad y la alimentará. Por el contrario, si estás tranquilo, cariñoso y comprensivo, les estás haciendo saber que superarán esto juntos.

Bonnie Lane es consultora principal de The Family Support Services en Northbrook, IL, y se especializa en apoyar a familias de seres queridos con enfermedades mentales. Se graduó de la Universidad Nacional Louis con una maestría en psicología del desarrollo y de asesoramiento. También es mediadora certificada y consejera en violencia doméstica.

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