Patients and Their Families Can Help Stop Medical Errors

by Teri Dreher Frykenberg, RN

Patients and their families need to work together to help stop medical errors. Here are some tips on how to do that.

It’s clear that a health care system, for all of its good intentions and hard work, can’t reduce medical errors on its own. Patients and their families must partner with their health care providers to help stop medical errors and ensure better outcomes.

Medical errors come in many forms. Here are a few:

  • Errors of commission (when somebody does something wrong)
  • Latent errors (those not discovered until later)
  • Errors of omission (when an action that should have been taken wasn’t)
  • Near misses
  • Never events (things that should never happen, like bedsores or wrong-site surgery)
  • Negligence (failure to meet the standard of care)

It’s hard to know how many medical errors take place each year, because many go unnoticed (if no harm was caused) or unreported. However, we do know that one of the most common medical errors is in dispensing medication, such as giving a patient the wrong drug or the wrong dosage.

The Joint Commission, which accredits and certifies health care institutions in the U.S., recommends systems and processes to minimize error. For example, the commission recommends that before a surgeon makes an incision, operating room staff make sure the right patient is on the table and they’re operating on the correct part of the body.

Doctors are never blasé about making mistakes. It can ruin their careers and their lives, along with the lives of their patients. Still, errors happen because systems and processes can’t always make up for fatigue, inattention, and time pressures placed on health care professionals.

How to Reduce Medical Errors

There’s no way to eliminate 100% of the risk of medical error, but you can become a partner in the effort, as recommended by the World Health Organization. Here are some tips:

  • Keep on hand a summary of your health conditions, allergies, surgeries, physicians and all medications. Show your family where to find it in the event of an emergency or hospitalization so medical staff can quickly get up to speed.
  • Avoid hospitalization if you can so you can avoid hospital-acquired infections. These afflict nearly 1.7 million patients annually, according to the U.S. Centers for Disease Control and Prevention.
  • If you or a loved one has to be in a hospital, don’t go it alone. Organize shifts among relatives to ensure the patient is always accompanied. But only ask those who are observant, calm, and communicate well.
  • Your doctor or nurse should introduce themselves when they enter your room. Write down their names and shifts, and pay attention to what they’re telling you.
  • Kindly ask your health care provider to wash their hands or use hand sanitizer. Do this during both hospital stays but also office visits.
  • If you think something is wrong, listen to your gut and speak up. If people aren’t listening to you, ask to meet with the hospital’s patient advocate, whose job it is to keep the hospital from being sued.
  • Don’t chat with the nurse when they’re dispensing your medications. Ask them to review each medication before you receive it.
  • Be vigilant and make sure you understand instructions. Errors often happen during transitions, such as admissions or discharges. Get a written copy of your discharge instructions so you know when to visit your doctor again and how to take any medications.

We have a long way to go with patient safety. When plane crashes were more common in the ‘70s, the U.S. government created the National Transportation Safety Board. We need that for health care, along with a national reporting system. There’s also great potential with electronic health records and artificial intelligence to flag potential errors before they occur. Until that all happens, though, patients and their families can be their own best safety advocates.

Teri Dreher Frykenberg, RN, is a nationally recognized patient advocate at NShore Patient Advocates. She is the author of How to be a Healthcare Advocate for Yourself and Your Loved Ones, available on Amazon. She would be happy to offer you a free consultation.  Contact her at Teri@northshorepatientadvocates.com.

Los Pacientes y sus Familias Pueden Ayudar a Detener los Errores Médicos

por Teri Dreher Frykenberg, enfermera registrada

Está claro que un sistema de atención sanitaria, a pesar de todas sus buenas intenciones y su arduo trabajo, no puede reducir los errores médicos por sí solo. Los pacientes y sus familias deben colaborar con sus proveedores de atención médica para garantizar mejores resultados.

Los errores médicos se presentan de muchas formas. Aquí hay algunos:

  • Errores de comisión (cuando alguien hace algo mal)
  • Errores latentes (aquellos que no se descubren hasta más tarde)
  • Errores de omisión (cuando una acción que debería haberse realizado no se hizo)
  • Casi falla
  • Nunca eventos (cosas que nunca deberían suceder, como úlceras por decúbito o cirugía en el lugar equivocado)
  • Negligencia (incumplimiento del estándar de atención)

Es difícil saber cuántos errores médicos ocurren cada año, porque muchos pasan desapercibidos (si no causaron ningún daño) o no se reportan. Sin embargo, sí sabemos que uno de los errores médicos más comunes es al dispensar medicamentos, como darle al paciente el medicamento incorrecto o la dosis incorrecta.

La Comisión Conjunta, que acredita y certifica instituciones de atención médica en los EE. UU., recomienda sistemas y procesos para minimizar los errores. Por ejemplo, la comisión recomienda que antes de que un cirujano haga una incisión, el personal del quirófano se asegure de que el paciente correcto esté en la mesa y de que esté operando en la parte correcta del cuerpo.

Los médicos nunca se muestran indiferentes a la hora de cometer errores. Puede arruinar sus carreras y sus vidas, junto con las vidas de sus pacientes. Aún así, los errores ocurren porque los sistemas y procesos no siempre pueden compensar la fatiga, la falta de atención y las presiones de tiempo impuestas a los profesionales de la salud.

Consejos Para Reducir los Errores Médicos

No hay manera de eliminar el 100% del riesgo de error médico, pero usted puede unirse al esfuerzo, como recomienda la Organización Mundial de la Salud. A continuación se ofrecen algunos consejos:

  • Tenga a la mano un resumen de sus condiciones de salud, alergias, cirugías, médicos y todos los medicamentos. Muestre a su familia dónde encontrarlo en caso de una emergencia u hospitalización para que el personal médico pueda ponerse al día rápidamente.
  • Evite la hospitalización si puede para evitar infecciones adquiridas en el hospital. Estos afectan a casi 1,7 millones de pacientes al año, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.
  • Si usted o un ser querido tiene que estar en un hospital, no lo haga solo. Organizar turnos entre familiares para que el paciente esté siempre acompañado. Pero pregúntele sólo a aquellos que son observadores, tranquilos y se comunican bien.
  • Su médico o enfermera deben presentarse cuando entren a su habitación. Anota sus nombres y turnos, y presta atención a lo que te dicen.
  • Pídale amablemente a su proveedor de atención médica que se lave las manos o use un desinfectante para manos. Haga esto tanto durante la estadía en el hospital como durante las visitas al consultorio.
  • Si cree que algo anda mal, escuche su instinto y hable. Si la gente no lo escucha, solicite reunirse con el defensor del paciente del hospital, cuyo trabajo es evitar que el hospital sea demandado.
  • No charle con la enfermera cuando le estén dispensando sus medicamentos. Pídales que revisen cada medicamento antes de recibirlo.
  • Esté atento y asegúrese de comprender las instrucciones. Los errores suelen ocurrir durante las transiciones, como las admisiones o el alta. Obtenga una copia escrita de sus instrucciones de alta para saber cuándo visitar a su médico nuevamente y cómo tomar los medicamentos.

Nos queda un largo camino por recorrer en materia de seguridad del paciente. Cuando los accidentes aéreos eran más comunes en los años 70, el gobierno de Estados Unidos creó la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte. Lo necesitamos para la atención sanitaria, junto con un sistema nacional de notificación. También existe un gran potencial con los registros médicos electrónicos y la inteligencia artificial para detectar posibles errores antes de que ocurran. Sin embargo, hasta que todo eso suceda, los pacientes y sus familias pueden ser sus mejores defensores de la seguridad.

Teri Dreher Frykenberg, RN, es una defensora de pacientes reconocida a nivel nacional en NShore Patient Advocates. Es autora de Cómo ser un defensor de la atención médica para usted y sus seres queridos, disponible en Amazon. Estará encantada de ofrecerle una consulta gratuita. Contáctela en Teri@northshorepatientadvocates.com.

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