I Just Tore My Rotator Cuff. Don’t Make the Same Mistake.

A rotator cuff injury is painful and serious

It was a gorgeous Sunday, and I knew it was going to be a busy day. I really wanted to get in a quick hike, so I told my wife I was headed out and would be back in time for church.

There’s a lovely trail near my house that quickly transports you from suburban cacophony to quiet, wooded serenity. You’d think you were in the middle of nowhere. That’s what I wanted.

The hike started out just fine, and I crutched along without giving the relatively easy terrain much thought. That turned out to be a mistake. 

It had recently rained, and areas of slick mud pocked the trail. Before I had walked 100 yards, one of my crutch tips landed squarely on a slick area and skidded out from under me. 

I tumbled forward, landed hard on my left forearm, and heard a tearing sound. That can’t be good, I thought. 

Indeed, it was not good. When I tried to get up, intense pain shot through my shoulder, and I could put almost no weight on my left arm. 

I tried to shake it off and keep hiking, but that was simply impossible. Every step was torture. Fortunately I was still close to my car, so I struggled back, the pain getting worse and worse. What on earth had I done to myself?

It turned out I had completely torn a muscle in the rotator cuff in my left shoulder. The rotator cuff is a group of muscles and tendons that surround the shoulder joint. Its very important job is to keep the head of the upper arm bone firmly seated in your shoulder socket so your shoulder doesn’t dislocate. 

Although everyone needs healthy rotator cuffs, they’re vital for people who live with paralysis and push wheelchairs or walk with crutches. Either one of these activities can strain or tear a rotator cuff, especially if you don’t regularly exercise and stretch your shoulder muscles. 

I’ve worked out for decades, although admittedly I didn’t do as much shoulder strengthening and stretching as I should have prior to my accident. But the real problem was age; I’m 52 with a lot of mileage on my shoulders, having used them to walk since I was three. Age is a clear risk factor for rotator cuff problems. According to the Mayo Clinic in the U.S., other risk factors include:

  • Some occupations. Jobs that require repetitive overhead arm motions, such as carpentry or house painting, can damage the rotator cuff over time.
  • Certain sports. Some types of rotator cuff injuries are more common in people who participate in sports like baseball, tennis and weight lifting. Pushing a wheelchair and walking on crutches are also in this category.
  • Family history. There may be a genetic component involved with rotator cuff injuries as they appear to occur more commonly in certain families.

Symptoms of a Rotator Cuff Injury

So how do you know if you have a problem with one or both of your rotator cuffs? Although some injuries to these muscles don’t cause pain, most do. Symptoms can include:

  • A dull ache deep in the shoulder
  • Disturbed sleep
  • Difficulty combing your hair or reach behind your back or over your head
  • Weakness in your arm

As for me, the initial pain was like I had rarely ever felt – a 9 or possibly 10 on a scale of 1 to 10. My wife drove me to the hospital, where they ruled out a fracture but couldn’t do an MRI to check for a rotator cuff tear because it was too soon after the injury, and the inflammation would have clouded the image.

My orthopedist diagnosed the tear from an MRI a couple of weeks later. By that time, the pain had subsided quite a bit. But it was and is definitely still there, especially when I walk. And sleeping has been a major problem because it hurts more at night.

A Long Road Ahead

So what am I facing with this injury? Nothing fun, that’s for sure.

My doctor prescribed six weeks of physical therapy, which isn’t that bad. The real issue is that after that, I have a difficult choice to make.

The good news about most rotator cuff tears is that they can be repaired with surgery. It’s arthroscopic and thus not particularly invasive.

The problem is the recovery: three to four months with your arm in a sling, bearing absolutely no weight. This period is needed for the newly repaired muscle to completely heal and not immediately tear again. That would be a disaster, because the chances of a successful second repair are low. 

Obviously several months with an immobile arm is no fun for anyone, but for those of us with paralysis who need our arms to get around, it presents a terrible dilemma: live with a torn rotator cuff and compromised shoulder strength and mobility for the rest of your life, or have someone help us with most of our basic functioning for what will feel like an interminable period of time. 

Obviously quadriplegics live this on a daily basis, and I am in awe of their strength and fortitude. But for us paraplegics, it’s a daunting prospect.

Hard-Won Advice

The truth is that I could have done several things to prevent my current situation. Hopefully this advice will keep you from the same fate.

Watch Where You’re Going

This should go without saying, but it’s something I forgot when I set out for my hike:  Particularly if you walk with crutches, don’t take anything for granted. Don’t assume that the next step will be secure. A crutch tip has very little surface area, and it will slip in a split second if you aren’t careful. I wasn’t, and it cost me.

Stay in Shape

Exercise is obviously important for overall health, but you have to do it right. For those of us with paralysis, that means (among other things) properly strengthening and stretching our shoulders. Since my injury, my physical therapist has taught me several exercises and stretches that I now do regularly and should have been doing all along. I wasn’t, and that might have made my rotator cuff more prone to injury.

Relatedly, those of you who use wheelchairs regularly (I mostly walk with crutches) should be careful to use correct form. I’ll write more about this in a future post, but for now, talk to your medical provider to make sure your chair fits properly and you’re not reaching too far back to grip the wheels, which can strain your rotator cuffs. Your provider will have other tips for pushing your chair correctly as well.

Don’t Take Your Shoulders for Granted

I’ve always had strong shoulders and have been able to move myself around in ways that I couldn’t if they were weaker. Now one is, plus it hurts. This is limiting me in ways I don’t like, and I realize that I never fully appreciated how important healthy shoulders are.

I’ll keep you updated on my situation in future posts, especially if I decide to get surgery. In the meantime, stay safe and protect those shoulders!

Me Rompí el Manguito Rotador. No Cometas el Mismo Error.

Era un domingo maravilloso y sabía que iba a ser un día ajetreado. Tenía muchas ganas de hacer una caminata rápida, así que le dije a mi esposa que saldría y que regresaría a tiempo para ir a la iglesia.

Hay un hermoso sendero cerca de mi casa que rápidamente te transporta de la cacofonía suburbana a la tranquila serenidad boscosa. Pensarías que estás en medio de la nada. Eso es lo que quería.

La caminata comenzó bien y avancé con muletas sin pensar mucho en el terreno relativamente fácil. Eso resultó ser un error.

Había llovido recientemente y zonas de barro resbaladizo cubrían el camino. Antes de haber caminado 100 yardas, la punta de una de mis muletas aterrizó de lleno en un área resbaladiza y patinó debajo de mí.

Caí hacia adelante, aterricé con fuerza sobre mi antebrazo izquierdo y escuché un sonido de desgarro. Eso no puede ser bueno, pensé.

De hecho, no fue bueno. Cuando traté de levantarme, un dolor intenso me atravesó el hombro y casi no podía apoyar peso en mi brazo izquierdo.

Intenté librarme de ello y seguir caminando, pero fue simplemente imposible. Cada paso fue una tortura. Afortunadamente todavía estaba cerca de mi auto, así que luché hacia atrás, el dolor empeoraba cada vez más. ¿Qué diablos me había hecho a mí mismo?

¿Qué es Exactamente un Manguito Rotador?

Resultó que me había desgarrado por completo un músculo del manguito rotador de mi hombro izquierdo. El manguito rotador es un grupo de músculos y tendones que rodean la articulación del hombro. Su trabajo muy importante es mantener la cabeza del hueso de la parte superior del brazo firmemente asentada en la cavidad del hombro para que el hombro no se disloque.

Aunque todo el mundo necesita manguitos rotadores saludables, son vitales para las personas que viven con parálisis y empujan sillas de ruedas o caminan con muletas. Cualquiera de estas actividades puede tensar o desgarrar el manguito rotador, especialmente si no hace ejercicio ni estira los músculos del hombro con regularidad.

He trabajado durante décadas, aunque admito que no fortalecí y estiré tanto los hombros como debería antes de mi accidente. Pero el verdadero problema era la edad; Tengo 52 años y tengo mucho kilometraje sobre mis hombros, ya que los uso para caminar desde que tenía tres años. La edad es un claro factor de riesgo para los problemas del manguito rotador. Según la Clínica Mayo de EE. UU., otros factores de riesgo incluyen:

  • Algunas ocupaciones. Los trabajos que requieren movimientos repetitivos del brazo por encima de la cabeza, como carpintería o pintura de casas, pueden dañar el manguito rotador con el tiempo.
  • Ciertos deportes. Algunos tipos de lesiones del manguito rotador son más comunes en personas que practican deportes como béisbol, tenis y levantamiento de pesas. Empujar una silla de ruedas y caminar con muletas también se encuentran en esta categoría.
  • Historia familiar. Puede haber un componente genético involucrado en las lesiones del manguito rotador, ya que parecen ocurrir con mayor frecuencia en ciertas familias.

Síntomas de una Lesión del Manguito Rotador

Entonces, ¿cómo saber si tiene un problema con uno o ambos manguitos rotadores? Aunque algunas lesiones de estos músculos no causan dolor, la mayoría sí lo causa. Los síntomas pueden incluir:

  • Un dolor sordo en lo profundo del hombro.
  • sueño perturbado
  • Dificultad para peinarse o alcanzar la espalda o la cabeza
  • Debilidad en tu brazo

En cuanto a mí, el dolor inicial fue como rara vez lo había sentido: un 9 o posiblemente un 10 en una escala del 1 al 10. Mi esposa me llevó al hospital, donde descartaron una fractura pero no pudieron hacerme una resonancia magnética para Compruebe si hay un desgarro del manguito rotador porque fue demasiado pronto después de la lesión y la inflamación habría nublado la imagen.

Mi ortopedista diagnosticó el desgarro mediante una resonancia magnética un par de semanas después. En ese momento, el dolor había disminuido bastante. Pero estaba y definitivamente sigue ahí, especialmente cuando camino. Y dormir ha sido un gran problema porque duele más por la noche.

Un Largo Camino por Delante

Entonces, ¿a qué me enfrento con esta lesión? Nada divertido, eso es seguro.

Mi médico me recetó seis semanas de fisioterapia, lo cual no está tan mal. El verdadero problema es que después de eso, tendré que tomar una decisión difícil.

La buena noticia sobre la mayoría de los desgarros del manguito rotador es que se pueden reparar con cirugía. Es artroscópico y, por tanto, no particularmente invasivo.

El problema es la recuperación: tres o cuatro meses con el brazo en cabestrillo, sin soportar peso alguno. Este período es necesario para que el músculo recién reparado sane por completo y no se vuelva a desgarrar inmediatamente. Sería un desastre, porque las posibilidades de una segunda reparación exitosa son bajas.

Obviamente, pasar varios meses con un brazo inmóvil no es divertido para nadie, pero para aquellos de nosotros con parálisis que necesitamos nuestros brazos para movernos, presenta un dilema terrible: vivir con un manguito rotador desgarrado y la fuerza y ​​movilidad del hombro comprometida por el resto del tiempo. tu vida, o pedirle a alguien que nos ayude con la mayor parte de nuestro funcionamiento básico durante lo que parecerá un período de tiempo interminable.

Obviamente los tetrapléjicos viven esto a diario y estoy asombrado por su fuerza y ​​fortaleza. Pero para nosotros, los parapléjicos, es una perspectiva desalentadora.

Consejos Ganados con Esfuerzo

¿Qué podría haber hecho para prevenir la situación en la que me encuentro? Probablemente varias cosas. Con suerte, este consejo evitará que corras la misma suerte.

Mira Hacia Donde Vas

Esto debería ser evidente, pero es algo que olvidé cuando comencé mi caminata: especialmente si caminas con muletas, no des nada por sentado. No asuma que el siguiente paso será seguro. La punta de una muleta tiene muy poca superficie y se deslizará en una fracción de segundo si no tiene cuidado. No lo estaba y me costó.

Mantenerse en Forma

Obviamente, el ejercicio es importante para la salud en general, pero hay que hacerlo bien. Para aquellos de nosotros con parálisis, eso significa (entre otras cosas) fortalecer y estirar adecuadamente nuestros hombros. Desde mi lesión, mi fisioterapeuta me ha enseñado varios ejercicios y estiramientos que ahora hago con regularidad y que debería haber hecho todo el tiempo. No lo era, y eso podría haber hecho que mi manguito rotador fuera más propenso a lesionarse.

De manera relacionada, aquellos de ustedes que usan sillas de ruedas con regularidad (principalmente camino con muletas) deben tener cuidado de usar la forma correcta. Escribiré más sobre esto en una publicación futura, pero por ahora, hable con su proveedor médico para asegurarse de que su silla se ajuste correctamente y de que no se estire demasiado hacia atrás para agarrar las ruedas, lo que puede tensar los manguitos rotadores. Su proveedor también tendrá otros consejos para empujar su silla correctamente.

No Des por Sentado Tus Hombros

Siempre he tenido hombros fuertes y he podido moverme de una manera que no podría si fueran más débiles. Ahora uno lo es, además duele. Esto me está limitando de maneras que no me gustan, y me doy cuenta de que nunca aprecié del todo lo importantes que son unos hombros sanos.

Los mantendré informados sobre mi situación en publicaciones futuras, especialmente si decido operarme. Mientras tanto, ¡mantente a salvo y protege esos hombros!

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