Augmental Mouthpad
The MouthPad^ by Augmental

Photo Credit: Augmental

Experts Talk Assistive Tech Trends at the 2024 Consumer Electronics Show

At this year’s Consumer Electronics Show (CES) in Las Vegas, Nevada, an expert panel discussed the latest trends in assistive tech and how they will benefit people with disabilities. Here are some highlights.

Smart Homes Can Bridge the Gap

One of the most promising developments in assistive tech is the rise of the “smart home,” wherein people can operate internet-connected devices like lights, door locks, home security systems, and thermostats, using a smartphone or even their voices. 

A proper smart home isn’t just a bunch of smart devices and appliances cobbled together. Instead, all the devices should be designed to work as a coherent system. Smart home tech that works will is convenient for everyone, but it’s game changing for people with mobility impairments.

“I would say one of the big trends for the disabled population is smart homes,” said Kat Zigmont, deputy director of World Institute on Disability. “Obviously it depends a lot on what type of disability and mobility issues you have, and the type of gap you’re trying to fill with your assistive technology. Smart homes offer a broad range of options and work for many disability types, but the mobility population is one of the populations that’s really utilizing it at its fullest.”

However, we still have a way to go before smart home tech realizes its full potential. For example, “All of the voice-activated systems require ‘typical’ voices, so they don’t always work for all communities,” Zigmont says. “I’m happy to say that there are companies that are working on AI to bridge that gap and include people with disabilities in the data sets so the AI learns these voices and improves,” she says.

More Companies Are Entering the Assistive Tech Market

Sandy Lacey, executive director of Howe Innovation Center at Perkins School for the Blind, said one of the most encouraging trends is that more and more companies realize there’s a huge market in assistive tech. She noted that about 16% of the global population has some sort of disability. 

“People with disabilities and their allies control over $13 trillion worth of annual disposable income,” she said. “From a social equity perspective, [coming up with new assistive technologies] is the right thing to do. But from a business perspective, it also makes sense to include the community of people with disabilities at the beginning of your product development.”

More than $4 billion went into the disability tech sector last year alone in pre-seed and seed-stage investments, which was double the amount that went into climate tech. The Howe Innovation Center is “trying to put out research so we can work together to push these innovations forward,” Lacy said.

Companies don’t always get it right, unfortunately. “We believe that there are some very thorny, persistent problems… that people in the disability community deeply understand but that innovators just aren’t aware of,” she said. 

For example, her organization has identified 106 companies that are building navigation devices for the blind and visually impaired, but it could only find one company trying to create an accessible pregnancy test for women with the same disability. That means most of them have to ask someone to interpret the tests, which obviously presents a privacy issue. “Folks who are designing these products aren’t thinking about the customer,” Lacy said.

Manufacturers Need to Listen Better

Mike May, navigation technology advisor for American Printing House, agreed that assistive tech companies need to do a better job of asking users what they actually want, rather than assuming there’s a market for whatever they decide to build.

For example, exhibitors at CES showed off several types of obstacle-detection devices at CES. However, May said these mostly missed the mark. “By and large, if you ask blind people if they need those, they’d say ‘not really.’ So just because you can come up with something doesn’t mean you should,” he said.

Companies also need to build new devices using mainstream technology whenever possible to keep costs down. “When you have a super-specialized device that only works for one population, it’s probably not going to be very affordable,” May pointed out.

Matt Adler, chairman of the Consumer Technology Foundation, added that manufacturers shouldn’t assume that all people with a given disability have the same needs. This is obvious to those of us with disabilities, but he noted that companies tend to lump everyone with, say, a spinal cord injury, into one camp and figure they all need the same types of assistance. This one-size-fits-all mentality doesn’t serve the disabled community well.

Great New Assistive Tech is Coming

There were all sorts of assistive tech companies at CES showing intriguing new assistive tech devices. Here are a few of the highlights that I haven’t covered previously.

Augmental

If you can use your tongue, you can use a mouse to engage with digital devices. Augmental, an MIT Media Lab spinoff, has developed and launched MouthPad. This fully customized wearable uses Bluetooth for hands-free, tongue-driven control of the user’s computer, smartphone or tablet. According to Augmental, the device can be used as an “11th finger” by anyone seeking a new way to seamlessly interact with personal devices.

Parrots Inc.

Polly by Parrots Inc is an SaaS, hardware-agnostic, platform that uses AI and machine learning to provide real-time telecare to people with severe neurological impairment. Polly communicates through real-time voice and face-time capabilities, and responds in context with the user. The platform includes object detection through the Parrots AI camera and the Smart Polly Bot built to help users negotiate a variety of ordinary tasks.

Whisper

Designed for those who have lost their voice or have a severe vocal impairment, the Whispp calling app uses AI to convert whispered or vocal-cord-impaired speech to clear and natural tones. Use your devices to talk easily, clearly and with no delay. With the Whispp Assistive Voice Technology and Calling App, consumers can use their preferred mobile device to call anyone; the called party doesn’t have to download the app. Whispp received CES 2024 Innovation Award honors for this accessibility game-changer.

Expertos Hablan Sobre Las Tendencias de Las Tecnologías de Asistencia en la Feria de Electrónica de Consumo de 2024

En el Consumer Electronics Show (CES) de este año en Las Vegas, Nevada, un panel de expertos discutió las últimas tendencias en tecnología de asistencia y cómo beneficiarán a las personas con discapacidades. A continuación se muestran algunos aspectos destacados.

Las Casas Inteligentes Pueden Cerrar la Brecha

Uno de los avances más prometedores en tecnología de asistencia es el surgimiento del “hogar inteligente”, en el que las personas pueden operar dispositivos conectados a Internet, como luces, cerraduras de puertas, sistemas de seguridad del hogar y termostatos, utilizando un teléfono inteligente o incluso simplemente con su voz.

Una casa inteligente adecuada no es sólo un montón de dispositivos y electrodomésticos inteligentes improvisados. En cambio, todos los dispositivos deberían diseñarse para funcionar como un sistema coherente. Esto es conveniente para todos, pero cambia las reglas del juego para las personas con problemas de movilidad.

“Yo diría que una de las grandes tendencias para la población discapacitada son los hogares inteligentes”, dijo Kat Zigmont, subdirectora del Instituto Mundial sobre Discapacidad. “Obviamente, depende mucho del tipo de discapacidad y problemas de movilidad que tenga, y del tipo de brecha que esté tratando de llenar con su tecnología de asistencia. Las casas inteligentes ofrecen una amplia gama de opciones y funcionan para muchos tipos de discapacidad, pero la población con movilidad es una de las poblaciones que realmente las está utilizando al máximo”.

Sin embargo, todavía nos queda mucho camino por recorrer antes de que la tecnología doméstica inteligente alcance todo su potencial.

Por ejemplo, “Todos los sistemas activados por voz requieren voces ‘típicas’, por lo que no siempre funcionan para todas las comunidades, y esa es una gran brecha”, dice Zigmont. “Me alegra decir que hay empresas que están trabajando en la IA para cerrar esa brecha e incluir a personas con discapacidades en los conjuntos de datos para que la IA aprenda estas voces y mejore”, afirma.

Más Empresas Están Ingresando al Mercado de Tecnología de Asistencia

Sandy Lacey, directora ejecutiva del Centro de Innovación Howe de la Escuela Perkins para Ciegos, dijo que una de las tendencias más alentadoras es que cada vez más empresas se dan cuenta de que existe un enorme mercado en tecnología de asistencia. Señaló que alrededor del 16% de la población mundial tiene algún tipo de discapacidad.

“Las personas con discapacidad y sus aliados controlan más de 13 billones de dólares de ingresos disponibles anuales”, afirmó. “Desde una perspectiva de equidad social, [crear nuevas tecnologías de asistencia] es lo correcto. Pero desde una perspectiva empresarial, también tiene sentido incluir a la comunidad de personas con discapacidad al comienzo del desarrollo de su producto”.

Lacy señaló que solo el año pasado se destinaron más de 4 mil millones de dólares al sector de tecnología para personas con discapacidad en inversiones previas y en etapa inicial, lo que representó el doble de la cantidad que se destinó a tecnología climática. El Centro de Innovación Howe está “tratando de realizar investigaciones para que podamos trabajar juntos para impulsar estas innovaciones”, dijo.

Sin embargo, las empresas no siempre lo hacen bien. “Creemos que hay algunos problemas muy espinosos y persistentes… que las personas en la comunidad de discapacitados entienden profundamente pero que los innovadores simplemente no son conscientes”, dijo Lacey.

Por ejemplo, su organización ha identificado 106 empresas que están fabricando dispositivos de navegación para personas ciegas y con discapacidad visual, pero solo pudo encontrar una empresa que intenta crear una prueba de embarazo accesible para mujeres ciegas o con discapacidad visual. Eso significa que la mayoría de ellos tienen que pedirle a alguien que interprete las pruebas, lo que obviamente presenta un problema de privacidad. “Las personas que diseñan estos productos no piensan en el cliente”, dijo Lacy.

Los Fabricantes Necesitan Escuchar Mejor

Mike May, asesor de tecnología de navegación de American Printing House, estuvo de acuerdo en que las empresas de tecnología de asistencia deben hacer un mejor trabajo al preguntar a los usuarios qué es lo que realmente quieren, en lugar de asumir que hay un mercado para lo que decidan construir.

Por ejemplo, los expositores del CES mostraron varios tipos de dispositivos de detección de obstáculos en el CES. Sin embargo, May dijo que en su mayoría no dieron en el blanco. “En general, si le preguntas a las personas ciegas si los necesitan, dirían ‘en realidad no’. Así que sólo porque se te ocurra algo no significa que debas hacerlo”, dijo.

Las empresas también necesitan construir nuevos dispositivos utilizando tecnología convencional siempre que sea posible para mantener bajos los costos. “Cuando se tiene un dispositivo súper especializado que sólo funciona para una población, probablemente no será muy asequible”, señaló May.

Matt Adler, presidente de la Consumer Technology Foundation, añadió que los fabricantes no deberían dar por sentado que todas las personas con una determinada discapacidad tienen las mismas necesidades. Esto es obvio para aquellos de nosotros con discapacidades, pero señaló que las empresas tienden a agrupar a todos los que tienen, por ejemplo, una lesión de la médula espinal, en un solo campo y suponen que todos necesitan el mismo tipo de asistencia. Esta mentalidad única no beneficia a la comunidad de discapacitados.

Se Acerca Una Gran Nueva Tecnología de Asistencia

Hubo todo tipo de empresas de tecnología de asistencia en CES que mostraron nuevos e intrigantes dispositivos de tecnología de asistencia. Éstos son algunos de los aspectos más destacados. Éstos son algunos de los aspectos más destacados que no he cubierto anteriormente.

Aumentativo

Si puedes usar tu lengua, puedes usar un mouse para interactuar con dispositivos digitales. Augmental, una filial del MIT Media Lab, ha desarrollado y lanzado MouthPad. Este dispositivo portátil totalmente personalizado utiliza Bluetooth para controlar con manos libres la computadora, el teléfono inteligente o la tableta del usuario. Según Augmental, el dispositivo puede ser utilizado como un “undécimo dedo” por cualquiera que busque una nueva forma de interactuar sin problemas con dispositivos personales.

Loros Inc.

Polly by Parrots Inc es una plataforma SaaS, independiente del hardware, que utiliza inteligencia artificial y aprendizaje automático para brindar teleasistencia en tiempo real a personas con deterioro neurológico grave. Polly se comunica a través de capacidades de voz y cara en tiempo real, y responde en contexto con el usuario. La plataforma incluye detección de objetos a través de la cámara Parrots AI y el Smart Polly Bot creado para ayudar a los usuarios a realizar una variedad de tareas ordinarias.

Susurro

Diseñada para quienes han perdido la voz o tienen una discapacidad vocal grave, la aplicación de llamadas Whispp utiliza inteligencia artificial para convertir el habla susurrada o con problemas de cuerdas vocales en tonos claros y naturales. Utilice sus dispositivos para hablar de forma fácil, clara y sin demoras. Con la aplicación de llamadas y tecnología de voz asistida Whispp, los consumidores pueden usar su dispositivo móvil preferido para llamar a cualquier persona; la persona llamada no tiene que descargar la aplicación. Whispp recibió el premio a la innovación CES 2024 por este revolucionario juego de accesibilidad.

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