Essential Information About Spinal Cord Injuries That You Need to Know

By Caitlin Goodwin, guest blogger

Spinal cord injuries (SCI) cause significant physical, emotional, and mental challenges.

Spinal cord injuries (SCI) cause significant physical, emotional, and mental challenges. It is crucial to understand the impact.

An SCI damages the spinal cord and causes loss of function, mobility, and sensation. The causes of SCI are traumatic or non-traumatic. Traumatic SCI occurs when there is physical trauma to the spinal cord, such as a car accident, fall, or sports injury. Non-traumatic SCI can result from diseases such as multiple sclerosis or cancer.

What are the main parts of the spine?

There are four significant regions of the spinal cord:

  • Cervical (neck)
  • Thoracic (upper back)
  • Lumbar (lower back)
  • Sacral (pelvis)

Each region has a specific number of vertebrae designated by a letter and number.

Common Levels of Spinal Cord Injuries

SCI are categorized as complete or incomplete injuries. Complete injuries cause total loss of function below the level of injury, while incomplete injuries allow for some degree of function below that level. The injury’s location determines the level of SCI along the spinal cord, and each group has specific implications for function and mobility.

The most common levels of SCI are cervical (C), which affects the neck and upper body, and thoracic (T), which involves the chest and abdomen. Lumbar (L) and sacral (S) injuries are less common.

Different injuries impact different body functions. The following are the typical levels of injury for SCI:

  • C1-C8. The higher the level of injury, the greater the impact on mobility and function.
  • C1-C4 injuries can result in quadriplegia (paralysis of all four limbs). For example, C2 injuries are potentially life-threatening, resulting in paralysis of the diaphragm, which interferes with breathing.
  • C5-C8 injuries can result in varying degrees of upper body impairment. For example, C5 injuries affect the shoulders and upper arms, C7 injuries affect the triceps and wrist flexors, and C6 injuries affect the wrist extensors and hand muscles.
  • T1-T12. Thoracic injuries can affect the chest, abdomen, and lower body.
  • T1-T8 injuries can result in paraplegia (paralysis of the lower body)
  • T9-T12 injuries can result in varying degrees of lower body impairment.
  • L1-L5. Lumbar injuries can affect the hips, legs, and feet.
  • L1-L2 injuries can result in varying degrees of lower body impairment
  • L3-L5 injuries typically result in less severe impairment
  • S1-S5. Sacral injuries can affect the hips, legs, and feet.
  • S1-S2 injuries can result in varying degrees of lower body impairment
  • S3-S5 injuries typically result in less severe impairment

Overall, the level of SCI has substantial implications for mobility and function. Understanding the level of injury is crucial for developing an appropriate treatment plan and managing the long-term effects of SCI.

Medical attention at the Scene of the Incident

When a spinal cord injury is suspected, quick medical attention is crucial to minimize the long-term effects of the trauma. Emergency personnel will immobilize the head, neck, and spine with a brace as gently and quickly as possible and transfer the patient to promote immobilization on a carrying board1. EMS also focuses on maintaining the patient’s airway and stabilizing the patient for safe transport.

Treatment and Management of SCI

The long-term treatment of SCI involves a multidisciplinary approach. Following an SCI, the multidisciplinary team works to create a comprehensive plan that addresses the patient’s physical, emotional, and social needs. Management includes surgery, medications, and rehabilitation2. Early intervention is crucial in promoting the best possible outcomes.


Potential medications for SCI include those that reduce inflammation and swelling, manage pain, prevent or treat infections, and address other related complications, such as blood clots or muscle spasticity.

Some of these medications include:

  • Anti-inflammatory and anti-swelling drugs reduce inflammation and swelling in the spinal cord after injury. These medications include corticosteroids like methylprednisolone.
  • Pain management drugs are crucial to the common occurrence of pain in SCI. Medications include nonsteroidal anti-inflammatory drugs (NSAIDs), anticonvulsants, and opioids (in limited amounts for a limited time).
  • Antibiotics are used to prevent and treat infections in individuals with SCI.
  • Blood clot prevention drugs address the serious complication associated with SCI. Mediations include heparin or warfarin.
  • Muscle spasticity drugs are used to treat muscle spasms associated with SCI. Drugs include baclofen or tizanidine.


Some spinal injuries require surgery to stabilize the spine, remove bone fragments or foreign objects, or decompress the spinal cord. Surgery also may address secondary complications like pressure injuries or urinary tract infections (UTIs) that can arise from having an SCI.


The goal of rehabilitation is to increase independence, improve function, and enhance the individual’s quality of life. Other rehabilitation interventions include physical therapy (PT), occupational therapy (OT), speech therapy (ST), and assistive technology like wheelchairs or braces.

Psychological Care

There are strategies to manage the physical and emotional effects of SCI. Long-term planning includes emotional support and psychotherapeutic techniques to cope with SCI’s emotional or mental effects. Psychologists and other mental health professionals can provide therapy and support to individuals with SCI and their families. Psychiatrists, psychiatric physician assistants, and psychiatric-mental health nurse practitioners.

Evidence-based psychotherapeutic techniques include cognitive behavioral therapy (CBT) and eye movement desensitization (EMDR), which can assist in managing SCI’s emotional and psychological impact.

Support groups and peer counseling may benefit those with SCI and their families. Developing a community is crucial; it can be beneficial to have shared experiences.

Research and Development

The research and development of new therapies and technologies to prevent and treat SCI improve outcomes and quality of life for individuals with SCI2. The research addresses medications to provide neuroprotection and cell-based therapies that replace damaged cells with other cell types like stem cells. There is ongoing research into neural regeneration, neuroplasticity, and imaging.

In some cases, researchers are exploring the use of advanced rehabilitation techniques through technology like virtual reality, electrical stimulation, or robotics. New treatments for secondary complications such as infections, pressure injuries, and spasticity are being developed. New prostheses are being created all the time. Ultimately, the research promises to improve the quality of life and outcomes for those with SCI.

Advocacy for Patients With SCI

Advocate for patients with SCI to ensure they have access to appropriate health care, emotional support, and valuable resources. Advocating at the legislative level for policies and funding to support SCI research, accessibility and accommodations to those affected by SCI, and ensuring individuals with SCI are involved in decision-making processes as crucial stakeholders.

Raising awareness about the impact of SCI is beneficial, but advocating for increased support and resources for those with SCI will provide long-lasting changes.

Important ICD-10 Codes for SCI

There are some essential ICD-10 codes for SCI. The standard and broad ICD-10 codes for SCI are as follows3:

  • Cervical SCI: S14.0 Injury of nerves and spinal cord at neck level
  • Thoracic SCI: S24 Injury of nerves and spinal cord at thorax level
  • Lumbar SCI: S34 Injury of lumbar and sacral spinal cord and nerves at abdomen, lower back, and pelvis level
  • G95.9 Disease of spinal cord, unspecified

It is crucial to realize that each ICD-10 category has multiple specific diagnoses underneath the same umbrella (i.e., S34.1) that will more clearly describe the situation. By being as precise as possible, you can save your team and patients plenty of time and hassle.

Patient Education About SCI

The most crucial component of patient education about SCI is understanding the anatomy and function of the spinal cord, the medical management, and the related impact of the SCI. Patient education following SCI is vital and should cover various aspects of care and management, including sexual counseling and bowel and bladder management. It is also crucial for patients and family members to learn how to prevent pressure injuries.

Vocational training may sometimes be appropriate and necessary as patients choose to return to work or find a new career. Social workers can provide significant resources like health insurance coverage, disability benefits, and local resources.

SCI may significantly impact healthy sexual function and relationships. Patients should receive appropriate education about all aspects of health. Some individuals with SCI experience changes in sexual desire, sensation, and function. Couples counseling or sexual counseling can help individuals with SCI and their partners navigate these changes to maintain fulfilling sexual relationships.


  1. National Institution for Child Health and Development. Updated January 25, 2022. Accessed April 9, 2023. What are the treatments for spinal cord injury? 
  2. National Institute of Neurologic Disorders and Stroke. Spinal cord injury: Hope Through Research updated February 16, 2023. Accessed April 9, 2023. 
  3. Centers for Medicare and Medicaid Services. ICD code lists. Updated September 28, 2022. Accessed April 9, 2023. 


Caitlin Goodwin, DNP, RN, CNM, is a Board Certified Nurse-Midwife, Registered Nurse, and freelance writer. She has over twelve years of experience in nursing practice.

Información Esencial Sobre las Lesiones de la Médula Espinal que Necesita Saber

Por Caitlin Goodwin, bloguera invitada

Las lesiones de la médula espinal (LME) causan importantes desafíos físicos, emocionales y mentales. Es crucial entender el impacto. Una LME daña la médula espinal y provoca pérdida de función, movilidad y sensación. Las causas de la LME son traumáticas o no traumáticas. La LME traumática ocurre cuando hay un trauma físico en la médula espinal, como un accidente automovilístico, una caída o una lesión deportiva. La LME no traumática puede ser el resultado de enfermedades como la esclerosis múltiple o el cáncer.

¿Cuáles son las partes principales de la columna?

Hay cuatro regiones importantes de la médula espinal:

  • cervical (cuello)
  • Torácico (parte superior de la espalda)
  • lumbar (espalda baja)
  • Sacro (pelvis)

Cada región tiene un número específico de vértebras designadas mediante una letra y un número.

Niveles Comunes de Lesiones de la Médula Espinal

Las LME se clasifican como lesiones completas o incompletas. Las lesiones completas causan una pérdida total de función por debajo del nivel de la lesión, mientras que las lesiones incompletas permiten cierto grado de función por debajo de ese nivel. La ubicación de la lesión determina el nivel de LME a lo largo de la médula espinal y cada grupo tiene implicaciones específicas para la función y la movilidad.

Los niveles más comunes de LME son cervical (C), que afecta el cuello y la parte superior del cuerpo, y torácico (T), que afecta el pecho y el abdomen. Las lesiones lumbares (L) y sacras (S) son menos comunes.

Diferentes lesiones afectan diferentes funciones corporales. Los siguientes son los niveles típicos de lesión por SCI:

  • C1-C8. Cuanto mayor sea el nivel de lesión, mayor será el impacto en la movilidad y la función.
  • Las lesiones C1-C4 pueden provocar cuadriplejía (parálisis de las cuatro extremidades). Por ejemplo, las lesiones de C2 son potencialmente mortales y provocan parálisis del diafragma, lo que interfiere con la respiración.
  • Las lesiones C5-C8 pueden provocar diversos grados de deterioro de la parte superior del cuerpo. Por ejemplo, las lesiones C5 afectan los hombros y la parte superior de los brazos, las lesiones C7 afectan los tríceps y los flexores de la muñeca, y las lesiones C6 afectan los extensores de la muñeca y los músculos de la mano.
  • T1-T12. Las lesiones torácicas pueden afectar el pecho, el abdomen y la parte inferior del cuerpo.
  • Las lesiones T1-T8 pueden provocar paraplejía (parálisis de la parte inferior del cuerpo)
  • Las lesiones T9-T12 pueden provocar diversos grados de deterioro de la parte inferior del cuerpo.
  • L1-L5. Las lesiones lumbares pueden afectar las caderas, las piernas y los pies.
  • Las lesiones L1-L2 pueden provocar diversos grados de deterioro de la parte inferior del cuerpo
  • Las lesiones L3-L5 suelen provocar un deterioro menos grave
  • T1-T5. Las lesiones sacras pueden afectar las caderas, las piernas y los pies.
  • Las lesiones S1-S2 pueden provocar diversos grados de deterioro de la parte inferior del cuerpo
  • Las lesiones S3-S5 suelen provocar un deterioro menos grave

En general, el nivel de SCI tiene implicaciones sustanciales para la movilidad y la función. Comprender el nivel de la lesión es crucial para desarrollar un plan de tratamiento adecuado y controlar los efectos a largo plazo de la LME.

Atención Médica en el Lugar del Incidente

Cuando se sospecha una lesión de la médula espinal, la atención médica rápida es fundamental para minimizar los efectos a largo plazo del trauma. El personal de emergencia inmovilizará la cabeza, el cuello y la columna con un aparato ortopédico lo más suave y rápidamente posible y trasladará al paciente para promover la inmovilización en una tabla de transporte1. EMS también se centra en mantener las vías respiratorias del paciente y estabilizarlo para un transporte seguro.

Tratamiento y Manejo de la LME

El tratamiento a largo plazo de la LME implica un enfoque multidisciplinario. Después de una LME, el equipo multidisciplinario trabaja para crear un plan integral que aborde las necesidades físicas, emocionales y sociales del paciente. El manejo incluye cirugía, medicamentos y rehabilitación2. La intervención temprana es crucial para promover los mejores resultados posibles.


Los posibles medicamentos para la LME incluyen aquellos que reducen la inflamación y la hinchazón, controlan el dolor, previenen o tratan infecciones y abordan otras complicaciones relacionadas, como coágulos sanguíneos o espasticidad muscular.

Algunos de estos medicamentos incluyen:

  • Los medicamentos antiinflamatorios y antiinflamatorios reducen la inflamación y la hinchazón de la médula espinal después de una lesión. Estos medicamentos incluyen corticosteroides como la metilprednisolona.
  • Los medicamentos para el control del dolor son cruciales para la aparición común de dolor en las LME. Los medicamentos incluyen antiinflamatorios no esteroides (AINE), anticonvulsivos y opioides (en cantidades limitadas por un tiempo limitado).
  • Los antibióticos se utilizan para prevenir y tratar infecciones en personas con LME.
  • Los medicamentos para la prevención de coágulos sanguíneos abordan la grave complicación asociada con la LME. Las mediaciones incluyen heparina o warfarina.
  • Los medicamentos para la espasticidad muscular se usan para tratar los espasmos musculares asociados con la LME. Los medicamentos incluyen baclofeno o tizanidina.


Algunas lesiones de la columna requieren cirugía para estabilizar la columna, eliminar fragmentos de hueso u objetos extraños o descomprimir la médula espinal. La cirugía también puede abordar complicaciones secundarias como lesiones por presión o infecciones del tracto urinario (ITU) que pueden surgir de tener una LME.


El objetivo de la rehabilitación es aumentar la independencia, mejorar la función y mejorar la calidad de vida del individuo. Otras intervenciones de rehabilitación incluyen fisioterapia (PT), terapia ocupacional (OT), terapia del habla (ST) y tecnología de asistencia como sillas de ruedas o aparatos ortopédicos.

Atención Psicológica

Existen estrategias para controlar los efectos físicos y emocionales de la LME. La planificación a largo plazo incluye apoyo emocional y técnicas psicoterapéuticas para afrontar los efectos emocionales o mentales de la LME. Los psicólogos y otros profesionales de la salud mental pueden brindar terapia y apoyo a personas con LME y sus familias. Psiquiatras, asistentes médicos psiquiátricos y enfermeras especializadas en salud psiquiátrica y mental.

Las técnicas psicoterapéuticas basadas en evidencia incluyen la terapia cognitivo-conductual (TCC) y la desensibilización del movimiento ocular (EMDR), que pueden ayudar a controlar el impacto emocional y psicológico de las LME.

Los grupos de apoyo y el asesoramiento de pares pueden beneficiar a las personas con LME y a sus familias. Desarrollar una comunidad es crucial; Puede ser beneficioso tener experiencias compartidas.

Investigación y Desarrollo

La investigación y el desarrollo de nuevas terapias y tecnologías para prevenir y tratar las LME mejoran los resultados y la calidad de vida de las personas con LME2. La investigación aborda medicamentos para proporcionar neuroprotección y terapias celulares que reemplazan las células dañadas con otros tipos de células como las células madre. Se están realizando investigaciones sobre regeneración neuronal, neuroplasticidad e imágenes.

En algunos casos, los investigadores están explorando el uso de técnicas avanzadas de rehabilitación a través de tecnologías como la realidad virtual, la estimulación eléctrica o la robótica. Se están desarrollando nuevos tratamientos para complicaciones secundarias como infecciones, lesiones por presión y espasticidad. Todo el tiempo se crean nuevas prótesis. En última instancia, la investigación promete mejorar la calidad de vida y los resultados de las personas con LME.

Defensa de los Pacientes con LME

Abogar por los pacientes con LME para garantizar que tengan acceso a atención médica adecuada, apoyo emocional y recursos valiosos. Abogar a nivel legislativo por políticas y financiamiento para apoyar la investigación, la accesibilidad y las adaptaciones de las LME para aquellos afectados por las LME, y garantizar que las personas con LME participen en los procesos de toma de decisiones como partes interesadas cruciales.

Crear conciencia sobre el impacto de las LME es beneficioso, pero abogar por un mayor apoyo y recursos para las personas con LME proporcionará cambios duraderos.

Códigos ICD-10 Importantes Para LME

Existen algunos códigos ICD-10 esenciales para LME. Los códigos estándar y amplios de la CIE-10 para LME son los siguientes3:

  • LME cervical: S14.0 Lesión de nervios y médula espinal a nivel del cuello
  • LME torácica: S24 Lesión de nervios y médula espinal a nivel del tórax
  • LME lumbar: S34 Lesión de la médula espinal lumbar y sacra y de los nervios a nivel del abdomen, la parte baja de la espalda y la pelvis
  • G95.9 Enfermedad de la médula espinal, no especificada

Es crucial darse cuenta de que cada categoría de la CIE-10 tiene múltiples diagnósticos específicos bajo el mismo paraguas (es decir, S34.1) que describirán más claramente la situación. Al ser lo más preciso posible, puede ahorrarle a su equipo y a sus pacientes mucho tiempo y molestias.

Educación del Paciente Sobre las LME

El componente más crucial de la educación del paciente sobre las LME es comprender la anatomía y la función de la médula espinal, el tratamiento médico y el impacto relacionado de la LME. La educación del paciente después de una LME es vital y debe cubrir varios aspectos de la atención y el manejo, incluido el asesoramiento sexual y el manejo de los intestinos y la vejiga. También es fundamental que los pacientes y sus familiares aprendan a prevenir las lesiones por presión.

En ocasiones, la formación profesional puede ser apropiada y necesaria cuando los pacientes deciden volver a trabajar o encontrar una nueva carrera. Los trabajadores sociales pueden proporcionar recursos importantes como cobertura de seguro médico, beneficios por discapacidad y recursos locales.

La LME puede afectar significativamente la función y las relaciones sexuales saludables. Los pacientes deben recibir educación adecuada sobre todos los aspectos de la salud. Algunas personas con LME experimentan cambios en el deseo, la sensación y la función sexual. La consejería de pareja o la consejería sexual pueden ayudar a las personas con LME y a sus parejas a navegar estos cambios para mantener relaciones sexuales satisfactorias.


Caitlin Goodwin, DNP, RN, CNM, es enfermera partera certificada, enfermera registrada y escritora independiente. Tiene más de doce años de experiencia en la práctica de enfermería.

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