Alternative and Complementary Therapies: Are They Right for You?

By Teri Dreher Frykenberg, RN, Guess Blogger

www.northshorern.com

Acupuncture is one of many alternative and complementary therapies.

The industry for alternative and complementary therapies (and it is an industry) is estimated to grow by double digits every year. For example, more than 14 million Americans have tried acupuncture, according to a 2017 study, and chiropractors treat about 35 million people annually. 

There’s no research-backed evidence that these therapies are effective, and that most of them aren’t covered by insurance. But many people swear by chiropractic, acupuncture, massage, herbal medicine and other treatments for their medical and personal care.

What Are Alternative and Complementary Therapies?

Before we get into the benefits and drawbacks of alternative and complementary therapies, let’s understand what the terms mean.

Alternative therapies are those you undertake instead of a traditional medical approach. Maybe you go to a chiropractor instead of an orthopedist for a back or neck injury, for example. People who want to avoid drug therapies may choose to go to an osteopath, who focuses holistically on the body and avoids the use of drugs, or a homeopath, who uses tiny amounts of natural substances to trigger a healing response in the body.

Complementary therapies are ones you can use alongside the traditional medical approach. Among these are acupuncture, dietary supplements, massage therapy, hypnosis and mind-body techniques such as biofeedback and meditation. For example, acupuncture may be used with certain drugs to help lessen cancer pain or nausea and vomiting.

Together, these therapies are sometimes called CAM, for complementary and alternative medicine.

As medical massage therapist Mike Devo likes to say, “The body is a puzzle. Chronic pain can be a mystery.” That’s why people are drawn to alternative therapies when they feel let down by so-called “mainstream” medicine and ready to try something different.

Be Cautious 

The scientific consensus, though, is that clinical studies into CAM lack research protocols, such as placebo testing and blind testing. Such research is important because we can’t be sure that something works or is safe without scientific evidence. 

A dozen or a hundred people saying a particular herb or diet helped them isn’t enough. An improvement in their health could be a coincidence or due to another medication or something else they did.

I’m not saying alternative therapies aren’t beneficial. I’ve seen clients respond well, for example, to medical massage following joint replacement. But before pursuing a CAM therapy, there are a few things to be aware of:

CAM therapies Can Give You a Sense of Control

I always recommend people take responsibility for their own health as much as possible. Pursuing acupuncture, chiropractic or other techniques can help you feel better because you’re doing something positive for yourself.

However, they aren’t a substitute for traditional medicine. No matter what Facebook says, you can’t cure your own heart condition by taking herbal supplements.

Insurance Is Unlikely to Pay

Chances are your insurance won’t pay for much of it, if any. Medicare in the U.S., for example, will pay for acupuncture only in cases of chronic back pain that has no known cause and has lasted 12 weeks or more. It covers chiropractic to correct movement of the spine. 

It doesn’t pay for massage therapy at all. However, it covers care by a doctor of osteopathy (DO) just as it covers care by an MD. Homeopathy is not covered.

In 2018, legislation enabled access to complementary, holistic, and osteopathic medicine for Medicare Advantage recipients, but coverage varies widely by plan and type of treatment.

You Can Possibly Deduct These Treatments as a Medical Expense

Depending on the tax laws of your home country, you may be able to deduct the cost of alternative and complementary therapies on your taxes if prescribed by your doctor. However, any over-the-counter supplements or herbal medicines cannot be deducted.

You don’t need a prescription for these therapies. You can make an appointment for a medical massage, chiropractic adjustment, or acupuncture without consulting a health-care provider.

Talk to Your Doctor

You should discuss CAM therapies with your doctor before trying them. Tell your doctor that you’ve started looking into alternative or complementary therapies for your condition, in addition to traditional approaches. Explain that you believe they could help your emotional and physical well-being and quality of life.

So much of what people think they know about complementary and alternative medicine is fueled by social media. Don’t believe everything you hear, but do keep an open mind as to whether an alternative therapy might help you to thrive.

Teri Dreher, RN, is a patient advocated with NShore Patient Advocates. She is the author of How to Be a Healthcare Advocate for Yourself & Your Loved Ones, available on Amazon. She would be happy to offer Thrive With Paralysis readers a free phone consultation. Reach her at Teri@northshorern.com.

Terapias Alternativas y Complementarias: ¿Son Adecuadas Para Usted?

Por Teri Dreher Frykenberg, enfermera registrada, Guess Blogger

Se estima que la industria de las terapias alternativas y complementarias (y es una industria) crece a doble dígito cada año. Por ejemplo, según un estudio de 2017, más de 14 millones de estadounidenses han probado la acupuntura, y los quiroprácticos tratan a unos 35 millones de personas al año.

No hay evidencia respaldada por investigaciones de que estas terapias sean efectivas y que la mayoría de ellas no están cubiertas por el seguro. Pero muchas personas confían en la quiropráctica, la acupuntura, los masajes, las hierbas medicinales y otros tratamientos para su cuidado médico y personal.

¿Qué Son Las Terapias Alternativas y Complementarias?

Antes de entrar en los beneficios y desventajas de las terapias alternativas y complementarias, comprendamos qué significan los términos.

Las terapias alternativas son aquellas que se realizan en lugar de un enfoque médico tradicional. Tal vez acuda a un quiropráctico en lugar de a un ortopedista por una lesión en la espalda o el cuello, por ejemplo. Las personas que quieren evitar las terapias con medicamentos pueden optar por acudir a un osteópata, que se centra de manera integral en el cuerpo y evita el uso de medicamentos, o a un homeópata, que utiliza pequeñas cantidades de sustancias naturales para desencadenar una respuesta curativa en el cuerpo.

Las terapias complementarias son aquellas que puede utilizar junto con el enfoque médico tradicional. Entre ellas se encuentran la acupuntura, los suplementos dietéticos, la masoterapia, la hipnosis y técnicas mente-cuerpo como la biorretroalimentación y la meditación. Por ejemplo, la acupuntura se puede usar con ciertos medicamentos para ayudar a disminuir el dolor del cáncer o las náuseas y los vómitos.

En conjunto, estas terapias a veces se denominan CAM, por medicina complementaria y alternativa.

Como le gusta decir al masajista médico Mike Devo: “El cuerpo es un rompecabezas. El dolor crónico puede ser un misterio”. Es por eso que las personas se sienten atraídas por las terapias alternativas cuando se sienten decepcionadas por la llamada medicina “convencional” y están listas para probar algo diferente.

Ser Cauteloso

Sin embargo, el consenso científico es que los estudios clínicos sobre MCA carecen de protocolos de investigación, como pruebas con placebo y pruebas ciegas. Este tipo de investigación es importante porque no podemos estar seguros de que algo funcione o sea seguro sin evidencia científica.

Una docena o un centenar de personas que digan que una determinada hierba o dieta les ayudó no es suficiente. Una mejora en su salud podría ser una coincidencia o debido a otro medicamento o algo más que hicieron.

No digo que las terapias alternativas no sean beneficiosas. He visto clientes responder bien, por ejemplo, al masaje médico después de un reemplazo de articulación. Pero antes de seguir una terapia CAM, hay algunas cosas que debe tener en cuenta:

Las Terapias CAM Pueden Darle una Sensación de Control

Siempre recomiendo que las personas se hagan responsables de su propia salud tanto como sea posible. Seguir la acupuntura, la quiropráctica u otras técnicas puede ayudarte a sentirte mejor porque estás haciendo algo positivo por ti mismo.

Sin embargo, no sustituyen a la medicina tradicional. No importa lo que diga Facebook, no puedes curar tu propia enfermedad cardíaca tomando suplementos a base de hierbas.

Es Poco Probable Que el Seguro Pague

Lo más probable es que su seguro no pague gran parte del mismo, si es que lo cubre. Medicare en Estados Unidos, por ejemplo, pagará la acupuntura sólo en casos de dolor de espalda crónico sin causa conocida y que haya durado 12 semanas o más. Cubre la quiropráctica para corregir el movimiento de la columna.

No compensa en absoluto la terapia de masaje. Sin embargo, cubre la atención de un médico en osteopatía (DO) del mismo modo que cubre la atención de un médico. La homeopatía no está cubierta.

En 2018, la legislación permitió el acceso a medicina complementaria, holística y osteopática para los beneficiarios de Medicare Advantage, pero la cobertura varía ampliamente según el plan y el tipo de tratamiento.

Posiblemente Puedas Deducir Estos Tratamientos Como Gasto Médico

Dependiendo de las leyes fiscales de su país de origen, es posible que pueda deducir el costo de las terapias alternativas y complementarias en sus impuestos si las prescribe su médico. Sin embargo, no se pueden deducir los suplementos ni los medicamentos a base de hierbas de venta libre.

No necesita receta médica para estas terapias. Puede programar una cita para un masaje médico, ajuste quiropráctico o acupuntura sin consultar a un proveedor de atención médica.

Hable con su Médico

Debe hablar sobre las terapias CAM con su médico antes de probarlas. Dígale a su médico que ha comenzado a buscar terapias alternativas o complementarias para su afección, además de los enfoques tradicionales. Explique que cree que podrían ayudar a su bienestar físico y emocional y a su calidad de vida.

Gran parte de lo que la gente cree saber sobre la medicina complementaria y alternativa está impulsado por las redes sociales. No crea todo lo que escuche, pero mantenga la mente abierta sobre si una terapia alternativa podría ayudarlo a prosperar.

Teri Dreher, RN, es una paciente defendida por NShore Patient Advocates. Es autora de Cómo ser un defensor de la atención médica para usted y sus seres queridos, disponible en Amazon. Comuníquese con ella en Teri@northshorern.com.

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