How to Age Well With Paralysis — Part II

It's possible to age well with spina bifida, spinal cord injury, or some other form of paralysis.

In a previous post, I wrote about a fantastic Spina Bifida Association webinar in which the presenters discussed how to age well with spina bifida, a spinal cord injury, or some other form of paralysis. 

Taking care of ourselves as we age brings all sorts of challenges, especially if we live with paralysis. However, there are steps we can take to protect our health and live independently for longer.

In this post, I’ll recap more information from the webinar and SBA Medical Director Brad DeCianno about various health conditions to watch out for as we get older, as well as how to manage them. They include:

  • Sepsis
  • Shunt malfunctions
  • Sleep apnea
  • Back pain
  • Shoulder and wrist pain
  • Osteoporosis
  • High blood pressure

Depending on your disability, you may already be experiencing some of these. Even if you aren’t now, there’s a good chance you will in the future. 

However, these problems are often preventable or can be managed with appropriate medical and self care. Read on to learn how. 


Sepsis is a systemic infection you can acquire when a localized infection such as in your skin or bladder, spreads to other parts of the body. If it isn’t caught early, sepsis can be life threatening or lead to other health complications. 

“We want to stop infections before they spread too far and become very difficult to treat,” DeCianno said. 

Symptoms of sepsis include some or all of the following:

  • Shivering
  • Fever or extreme chills
  • Extreme pain or discomfort
  • Clammy or sweaty skin
  • Confusion or disorientation
  • Shortness of breath
  • High heart rate

If you have several of these symptoms at once, sepsis could very well be the cause. “Get treatment immediately, because there could be a serious infection,” he said.

The best way to prevent sepsis is to practice good hygiene, especially washing your hands. Other than that, know the symptoms, and see a doctor immediately if you have them.

Shunt Malfunction

Shunt malfunction is most likely during childhood as you grow. Symptoms can include:

  • Nausea/vomiting
  • Headaches
  • Changes in vision
  • Fatigue
  • Cloudy thinking

“This is something that’s not necessarily as preventable as some other conditions, but it does happen,” DeCianno  said. “Thankfully it doesn’t happen in adults as much as it does in kids.”

No matter your age, it’s very important to know what type of shunt you have so that if you’re treated by a medical provider who isn’t familiar with you, they are aware of it. He recommended a mobile app called Hydro Assist, where you can store information about your shunt and your CT scans for a provider to view if necessary.

Sleep Apnea

According to the Mayo Clinic, sleep apnea is a potentially serious sleep disorder in which breathing repeatedly stops and starts. It’s relatively common in people with spina bifida and spinal cord injuries. 

There are two main types of sleep apnea, DeCianno said: central and obstructive. Central sleep apnea occurs when the brain doesn’t send the proper signals to the muscles that control breathing. Obstructive sleep apnea, which is the more common type, can happen if something obstructs your breathing while you’re sleeping – frequently from being overweight. 

If you have sleep apnea, you’ll probably experience headaches in the morning and fatigue during the day. You may also snore and periodically gasp for air. 

If you think you might have sleep apnea, get tested right away. If it goes untreated, it can result in long-term heart and lung complications and other poor health outcomes.

Back Pain

This issue is very common in people with spina bifida and spinal cord injury. Back pain can be a symptom of these conditions, or it can just be the result of wear and tear on our spines and back muscles as we age.

Muscle strains, arthritis in the back (spinal stenosis), and disc problems are all common causes of back pain.

If you have persistent back pain, don’t ignore it. See your medical provider for proper treatment, which will vary depending on the cause. Otherwise, it will probably only get worse.

Shoulder and Wrist Pain

Anyone who walks on crutches or pushes a wheelchair is probably familiar with shoulder and wrist pain. In fact, DeCianno said that 90% of crutch and wheelchair users experience it at some point in their lives.

Rotator cuff tears are the most common type of shoulder injury in wheelchair users and can result in pain, weakness, and loss of range of motion in the shoulder). The rotator cuff is a set of four tendons that attach to the upper arm bone and hold it in the socket, allowing you to move your arm in different directions.

I walk with crutches most of the time and have injured the rotator cuffs in both of my shoulders (one due to a fall, the other because of chronic overuse). I’m getting physical therapy, but unfortunately recovery will be slow.

It’s a good thing I didn’t wait too long for treatment, however. “You don’t want to let [rotator cuff problems] go on for a long period of time, because the tear can become larger and could potentially require surgery,” DeCianno said. “The muscle can even die off and be really hard to repair.”

When it comes to our wrists, nerve problems are a common cause of pain, weakness, numbness. Carpal tunnel syndrome and cubital tunnel syndrome, which involve pressure on nerves in the wrist and elbow, respectively, are often the culprits. It’s important to seek early treatment for these as well. You can help prevent these problems by exercising and stretching properly.


Osteoporosis is a condition in which bone mass decreases, which can lead to fractures. It’s relatively common in people with spinal cord injuries and spina bifida because we tend to sit a lot.

The good news is that it can be reduced or even prevented with plenty of vitamin D (from sunlight or supplements) and calcium, both of which help preserve bone mass. Getting enough exercise, especially strength training and walking if you’re able, will also go a long way toward keeping your bones healthy.

High Blood Pressure

Many people have high blood pressure (aka hypertension), but it’s especially common in people with physical disabilities. For example, less than half of adults with spina bifida have normal blood pressure, DeCianno said. 

I should know – my blood pressure is naturally high. However, I’m managing it with medication.

And that’s the good news: high blood pressure is something that’s often relatively easy to manage. The issue is knowing whether you have it, which regular visits to your doctor will tell you. I would also suggest buying a home blood pressure monitor so you can monitor it yourself.

Once again, I need to stress that none of the above is intended to be medical advice. Only your medical provider can give you that.

Thanks again to the Spina Bifida Association for this webinar!

Cómo Envejecer Bien Con Parálisis — Parte II

En una publicación anterior, escribí sobre un fantástico seminario web de la Asociación de Espina Bífida en el que los presentadores discutieron cómo envejecer bien con espina bífida, una lesión de la médula espinal o alguna otra forma de parálisis. 

Cuidarnos a medida que envejecemos plantea todo tipo de desafíos, especialmente si vivimos con parálisis. Sin embargo, hay medidas que podemos tomar para proteger nuestra salud y vivir de forma independiente por más tiempo.

En esta publicación, resumiré más información del seminario web y del director médico de la SBA, Brad DeCianno, sobre diversas afecciones de salud a las que debemos prestar atención a medida que envejecemos, así como también cómo controlarlas. Incluyen:

  • Septicemia
  • Mal funcionamiento de la derivación
  • Apnea del sueño
  • Dolor de espalda
  • Dolor de hombro y muñeca
  • Osteoporosis
  • Hipertensión

Dependiendo de su discapacidad, es posible que ya esté experimentando algunos de estos. Incluso si no lo eres ahora, hay muchas posibilidades de que lo seas en el futuro. 

Sin embargo, estos problemas a menudo se pueden prevenir o controlar con cuidados médicos y personales adecuados. Sigue leyendo para aprender. 


La sepsis es una infección sistémica que se puede adquirir cuando una infección localizada, como la piel o la vejiga, se propaga a otras partes del cuerpo. Si no se detecta a tiempo, la sepsis puede poner en peligro la vida o provocar otras complicaciones de salud. 

“Queremos detener las infecciones antes de que se propaguen demasiado y se vuelvan muy difíciles de tratar”, dijo DeCianno. 

Los síntomas de la sepsis incluyen algunos o todos los siguientes:

  • Temblando
  • Fiebre o escalofríos extremos
  • Dolor o malestar extremo
  • Piel húmeda o sudorosa
  • Confusión o desorientación
  • Dificultad para respirar
  • frecuencia cardiaca alta

Si tiene varios de estos síntomas a la vez, la sepsis bien podría ser la causa. “Reciba tratamiento inmediatamente, porque podría haber una infección grave”, dijo.

La mejor manera de prevenir la sepsis es practicar una buena higiene, especialmente lavarse las manos. Aparte de eso, conozca los síntomas y consulte a un médico de inmediato si los tiene.

Mal Funcionamiento de la Derivación

El mal funcionamiento de la derivación es más probable durante la niñez a medida que crece. Los síntomas pueden incluir:

  • Náuseas vómitos
  • dolores de cabeza
  • Cambios en la visión
  • Fatiga
  • pensamiento nublado

“Esto es algo que no es necesariamente tan prevenible como otras condiciones, pero sucede”, dijo DeCianno. “Afortunadamente, no ocurre tanto en adultos como en niños”.

No importa su edad, es muy importante saber qué tipo de derivación tiene para que, si lo trata un proveedor médico que no está familiarizado con usted, lo sepa. Recomendó una aplicación móvil llamada Hydro Assist, donde puede almacenar información sobre su derivación y sus tomografías computarizadas para que un proveedor la vea si es necesario.

Apnea del Sueño

Según la Clínica Mayo, la apnea del sueño es un trastorno del sueño potencialmente grave en el que la respiración se detiene y comienza repetidamente. Es relativamente común en personas con espina bífida y lesiones de la médula espinal. 

Hay dos tipos principales de apnea del sueño, dijo DeCianno: central y obstructiva. La apnea central del sueño ocurre cuando el cerebro no envía las señales adecuadas a los músculos que controlan la respiración. La apnea obstructiva del sueño, que es el tipo más común, puede ocurrir si algo obstruye la respiración mientras duerme, frecuentemente debido al sobrepeso. 

Si tiene apnea del sueño, probablemente experimente dolores de cabeza por la mañana y fatiga durante el día. También puede roncar y jadear periódicamente en busca de aire. 

Si cree que podría tener apnea del sueño, hágase la prueba de inmediato. Si no se trata, puede provocar complicaciones cardíacas y pulmonares a largo plazo y otros problemas de salud.

Dolor de Espalda

Este problema es muy común en personas con espina bífida y lesión de la médula espinal. El dolor de espalda puede ser un síntoma de estas afecciones o simplemente puede ser el resultado del desgaste de la columna y los músculos de la espalda a medida que envejecemos.

Las distensiones musculares, la artritis en la espalda (estenosis espinal) y los problemas de disco son causas comunes de dolor de espalda.

Si tiene dolor de espalda persistente, no lo ignore. Consulte a su proveedor médico para recibir el tratamiento adecuado, que variará según la causa. De lo contrario, probablemente sólo empeore.

Dolor de Hombro y Muñeca

Cualquiera que camine con muletas o empuje una silla de ruedas probablemente esté familiarizado con el dolor de hombro y muñeca. De hecho, DeCianno afirmó que el 90% de los usuarios de muletas y sillas de ruedas lo experimentan en algún momento de sus vidas.

Los desgarros del manguito rotador son el tipo más común de lesión en el hombro en usuarios de sillas de ruedas y pueden provocar dolor, debilidad y pérdida de rango de movimiento en el hombro. El manguito rotador es un conjunto de cuatro tendones que se unen al hueso de la parte superior del brazo y lo sujetan en la cavidad, lo que le permite mover el brazo en diferentes direcciones.

Camino con muletas la mayor parte del tiempo y me he lesionado los manguitos rotadores de ambos hombros (uno debido a una caída y el otro debido al uso excesivo crónico). Estoy recibiendo fisioterapia, pero lamentablemente la recuperación será lenta.

Sin embargo, fue bueno no haber esperado demasiado para recibir tratamiento. “No conviene dejar que [los problemas del manguito rotador] continúen durante un largo período de tiempo, porque el desgarro puede agrandarse y potencialmente requerir cirugía”, dijo DeCianno. “El músculo puede incluso morir y ser muy difícil de reparar”.

Cuando se trata de nuestras muñecas, los problemas nerviosos son una causa común de dolor, debilidad y entumecimiento. El síndrome del túnel carpiano y el síndrome del túnel cubital, que implican presión sobre los nervios de la muñeca y el codo, respectivamente, suelen ser los culpables. También es importante buscar tratamiento temprano para estos. Puedes ayudar a prevenir estos problemas haciendo ejercicio y estirándote adecuadamente.


La osteoporosis es una afección en la que la masa ósea disminuye, lo que puede provocar fracturas. Es relativamente común en personas con lesiones de la médula espinal y espina bífida porque tendemos a sentarnos mucho.

La buena noticia es que se puede reducir o incluso prevenir con mucha vitamina D (de la luz solar o de suplementos) y calcio, los cuales ayudan a preservar la masa ósea. Hacer suficiente ejercicio, especialmente entrenamiento de fuerza y caminar si puede, también contribuirá en gran medida a mantener sus huesos sanos.


Muchas personas tienen presión arterial alta, pero es especialmente común en personas con discapacidades físicas. Por ejemplo, menos de la mitad de los adultos con espina bífida tienen presión arterial normal, dijo DeCianno. 

Debería saberlo: mi presión arterial es naturalmente alta. Sin embargo, lo estoy controlando con medicación.

Y esa es la buena noticia: la presión arterial alta es algo que suele ser relativamente fácil de controlar. La cuestión es saber si lo tienes, lo que te dirán las visitas periódicas a tu médico. También sugeriría comprar un monitor de presión arterial casero para que puedas controlarlo tú mismo.

Una vez más, debo enfatizar que nada de lo anterior pretende ser un consejo médico. Sólo su proveedor médico puede darle eso.¡Gracias nuevamente a la Asociación de Espina Bífida por este seminario web!

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